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Si el patinete de regreso al futuro te parecía lo más, puede que no quede tanto para tener uno real.

Junto con las mochilas propulsoras personales para cada hombre, mujer y niño (claro, por qué no), la levitación es una de esas comodidades que la ciencia ficción nos ha prometido durante mucho tiempo pero que aún no ha entregado, aparte de los trenes que levitan magnéticamente. Pero en el Laboratorio Nacional de Argonne en Illinois, el físico Chris Benmore y sus colegas están levitando objetos con una herramienta poco probable: el sonido. Se llama levitación acústica, y después de romper su cerebro con lo que parece ser una ilusión óptica, está listo para ofrecer avances en farmacología, química en general, e incluso robótica.

Funciona así: dos bocinas vibran a 22,000 veces por segundo, disparando ondas de sonido en una bolsa de aire entre los dos dispositivos. «Cuando estas dos ondas interactúan, obtendrás lo que se llama una onda estacionaria, por lo que se cancelarán en algunos lugares y se reforzarán en otros para crear nodos y antinodos», dice Benmore, de la instalación Advanced Photon Source del laboratorio. «En esos lugares particulares donde se cancelan, pones un objeto y puedes levitarlo». Estos bolsillos dispuestos verticalmente cancelan la atracción de la gravedad, por lo que Benmore puede agregar pequeñas bolas al aire entre los dos cuernos para formar una cuerda levitante, o incluso rociar agua y ver cómo el fluido se aglutina en gotas en los bolsillos.

El efecto de pequeñas bolas flotando y vibrando en el aire es fascinante. Más allá del valor del entretenimiento, la levitación acústica está ayudando a Benmore y su equipo a hacer ciencia: están suspendiendo los productos farmacéuticos y observando cómo interactúan las moléculas, apuntando la fuente de rayos X más intensa del hemisferio occidental al levitador acústico. «Lo que podemos hacer es observar la estructura atómica donde están dispuestos todos los átomos», dice Benmore. Eso, dice, puede «dar una idea de qué condiciones necesita para hacer un producto farmacéutico más efectivo», como cómo hacer que el cuerpo lo absorba más fácilmente.

Mira el video de arriba para obtener más información sobre cómo funciona la levitación acústica, para qué puede ser bueno y por qué no debes esperar levitar en el corto plazo.

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